Helje Solberg har nylig deltatt på konferanse i Saudi-Arabia. Her fra et foredrag i Kulturkirken Jakob i Oslo i 2018. Foto: Kristine Lindebø
Helje Solberg har nylig deltatt på konferanse i Saudi-Arabia. Her fra et foredrag i Kulturkirken Jakob i Oslo i 2018. Foto: Kristine Lindebø

Journalistforbund advarte mot å delta: NRKs nyhetsdirektør på omstridt mediekonferanse i Saudi-Arabia

– Naturligvis en problemstilling at en slik deltagelse kan bli misbrukt.

Publisert Sist oppdatert

– Jeg har grunnleggende tro på at vi som pressefolk deltar i diskusjoner, debatter og utveksling også med kolleger som jobber i totalitære regimer, skriver Helje Solberg til Journalisten.

2. desember deltok hun, i kraft av å være nyhetsdirektør i NRK, som «keynote speaker» da konferansen Saudi Media Forum gikk av stabelen for første gang i Saudi-Arabias hovedstad Riyadh.

Også Schibsteds Torry Pedersen deltok på konferansen.

Ett år siden Kashoggi-drapet

Saudi-Arabia er ikke et hvilket som helst land å arrangere mediekonferanse i.

Landets manglende pressefrihet, menneskerettighetsbrudd og myndighetsutførte sanksjoner mot journalister har stått i internasjonalt fokus det siste året, etter drapet på regimekritikeren og Washington Post-spaltisten Jamal Kashoggi i oktober i fjor.

Landets kronprins har innrømmet at drapet ble begått av «personer som jobbet for Saudi-Arabias myndighet», men at det var «en feil».

På den siste pressefrihetsindeksen fra Reportere uten grenser figurerer Saudi-Arabia på en 172. plass av 180 rangerte land.

Advarer mot å delta

Også den ferske mediekonferansen har rukket å bli omdiskutert. Det internasjonale journalistforbundet IFJ sendte i oktober ut en e-post der de advarte medlemsorganisasjoner mot å delta på konferansen.

Forbundet hadde undersøkt hvordan arrangørene bak konferansen stilte seg til Kashoggi-drapet og pressefrihetens kår i landet, og konkluderte:

«Selv om arrangørene fordømmer drapet, er arbeidsutvalget ikke overbevist om konferansens uavhengighet. Konferansen burde også åpne for diskusjon om pressefrihet i Saudi-Arabia.» (journalistens oversettelse)

Washington Post-kommentator Jason Rezaian omtalte nylig konferansen som et steg i «den neste fasen av en massiv PR-kampanje for å framstille et av verdens mest undertrykkede samfunn som et fristed for ytringer».

Rezaian viser til at Reportere uten grenser mener 32 journalister sitter fengslet i landet akkurat nå, og at organisasjonens direktør ser tegn til forverring heller enn forbedring, og dermed ser det som umulig å delta personlig på konferansen.

Ikke begrensninger

Helje Solberg forteller til Journalisten at hun fra podiet blant annet snakket om pressens rolle, NRKs nyhetsjournalistikk og betydningen av en fri og uavhengig presse.

– Det ble ikke lagt begrensninger på hva jeg kunne si. Da hadde jeg ikke deltatt, skriver hun.

Solberg opplyser at invitasjonen kom via en kontakt i den store, internasjonale medieorganisasjonen WAN-IFRA.

Solberg har i flere år jobbet internasjonalt med pressefrihetsproblematikk, blant annet som styremedlem og vice president i World Editors Forum, som er en del av WAN-IFRA.

– Jeg har et stort engasjement for dette, og har også de siste seks årene vært mentor for medieledere i Sørøst-Asia, blant annet i Vietnam, som ligger enda lavere enn Saudi-Arabia på pressefrihetsindeksen. Dette har gitt meg erfaring med å jobbe i land hvor pressefriheten er under press eller langt på vei ikke-eksisterende, skriver hun.

– Kan bli misbrukt

– Hadde du eller NRK noen betenkeligheter med å delta i Saudi-Arabia?

– Jeg tenkte meg grundig om og diskuterte deltagelsen med kolleger, både her i NRK og utenfor NRK. Det er naturligvis en problemstilling at en slik deltagelse kan bli misbrukt. Dette må veies opp mot betydningen av dialog og utveksling av kunnskap og erfaring, skriver Solberg, og legger til:

– Jeg har grunnleggende tro på at vi som pressefolk deltar i diskusjoner, debatter og utveksling også med kolleger som jobber i totalitære regimer. Min erfaring er at jeg nesten alltid møter dyktige og dedikerte mennesker som prøver å få til ting under krevende forhold.

– Uavhengige medier finnes ikke

– Undersøkte du «graden av uavhengighet» mellom konferansen og myndighetene?

– Det var viktig for meg at dette ble initiert av WAN-IFRA, som i så mange år har jobbet systematisk med pressefrihet. Det var også viktig at landets journalistforening og Muhammed Al Harthi, styremedlem i WAN-IFRA, var involvert, skriver Solberg, men legger til:

– Når det er sagt; det er verken religionsfrihet, pressefrihet, ytringsfrihet eller demokrati i Saudi-Arabia. Dette er et islamsk eneveldig monarki. Uavhengige medier finnes ikke. En mediekonferanse vil derfor ikke være uavhengig. Dette er et land hvor journalister blir overvåket også når de er i utlandet. Drapet på Kashoggi er en påminnelse om det. Jeg la til grunn at myndighetene fulgte godt med på hva som skjedde på konferansen.

Solberg skriver at hun opplevde det som uproblematisk å ta opp betydningen av pressens rolle og uavhengighet.

– Jeg diskuterte også pressefrihet med flere av deltagerne. Det bør tilføyes at for personer som Torry og meg er det ingen stor prestasjon å ta opp temaer knyttet til pressefrihet på en slik konferanse. I motsetning til landets egne mediefolk løper vi ingen eller en helt minimal risiko, skriver Solberg.

– Hva med drapet på Jamal Kashoggi, var det et tema?

– Ikke det jeg registrerte, men jeg var bare med første dagen. I tillegg foregikk konferansen i flere saler. Det var derfor flere seanser jeg ikke fikk med meg, skriver NRKs nyhetsredaktør.

Torry Pedersen deltok også i Saudi-Arabia. Foto: Eskil Wie Furunes
Torry Pedersen deltok også i Saudi-Arabia. Foto: Eskil Wie Furunes

– Krefter som jobber for liberalisering

Også Torry Pedersen opplyser til Journalisten at det var vesentlig for ham at invitasjonen ble formidlet via personer tilknyttet WAN-IFRA.

– Utfordringen her er at Saudi-Arabia er et undertrykkende regime, uten pressefrihet. Men i alle regimer av denne typen finnes det også krefter som jobber for liberalisering og at ting skal bli bedre. Helje og jeg ble invitert fra det landet i verden som står øverst på pressefrihetsindeksen, og jeg benyttet anledningen til å fortelle at jeg mener å se en sammenheng mellom dét, demokrati og økonomisk utvikling, sier Pedersen.

– Hva fikk du selv ut av å være der?

– Det er alltid interessant å være tilstede i slike settinger. Jeg brukte blant annet mye tid på å snakke med journalister fra Sudan, som er enda lenger ned på pressefrihetsindeksen. Min erfaring er at når du snakker med journalister privat, er de glade for at man kan utveksle erfaringer.